A primeira cultura da Idade do Ferro da África tinha uma queda por doces

A primeira cultura da Idade do Ferro da África tinha uma queda por doces

Traços químicos de cera de abelha de 3.500 anos em fragmentos de cerâmica no centro da Nigéria lançam luz sobre um aspecto muitas vezes invisível das dietas antigas – e um pouco do que alimentou a cultura que deu início à Idade do Ferro na África.

Esses fazendeiros eram ótimos em metal

Termos como “a idade do ferro” só fazem sentido se você estiver falando de um lugar específico, já que os períodos de inovação tecnológica não começaram no mundo inteiro ao mesmo tempo. Pessoas em muitas regiões descobriram, em épocas diferentes, como transformar o minério de ferro em um metal extraível. Algumas culturas lutaram por si mesmas, enquanto outras aprenderam a nova tecnologia com vizinhos, parceiros de negócios ou conquistadores.

Na África subsaariana, a Idade do Ferro começou entre 1000 e 550 aC e começou com o povo Nok, uma cultura que esculpia elaboradas estatuetas de terracota, cultivava painço e desenvolveu ferro para fundição. Os primeiros vestígios da cultura Nok aparecem nos registros arqueológicos da Nigéria por volta de 1500 aC e não desapareceram até 2.000 anos depois, por volta de 500 dC. Os arqueólogos ainda não sabem se a cultura Nok se originou na Nigéria ou se o povo Nok se mudou para o sul de um lugar como a moderna Mauritânia, Mali, Níger ou Chade, onde o painço é uma cultura indígena.

Este é um debate familiar em arqueologia: a tecnologia do cultivo de painço se espalhou para o sul de um grupo de pessoas para outro ou um grupo de cultivadores de milho mudou-se para o sul e trouxe suas colheitas com eles? No caso do Nok, arqueólogos como Peter Breunig estão se voltando para a ideia de que os agricultores realmente migraram para o sul, para o que hoje é o centro da Nigéria. Ali cultivavam painço e conviviam com outros grupos de pessoas que viviam principalmente da caça, coleta e pesca. Mas os Nok não poderiam viver de painço sozinhos, e Breunig e seus colegas ainda estão tentando descobrir se eles também criam gado ou caçam – ou fazem um pouco dos dois. Que tipo de carne impulsionou a ascensão da Idade do Ferro na África?

Alerta de spoiler: ainda não sabemos. Mas, graças a um estudo recente, no qual uma equipe liderada por Julie Dunne, da Universidade de Bristol, procurou por resíduos químicos microscópicos em 458 fragmentos de Nok, nós Faz sei que a Nok aparentemente comia mel.

Algumas estatuetas de terracota emblemáticas da cultura Nok.  A maioria das estatuetas retratam pessoas ou animais, e as estatuetas humanas são conhecidas por seus elaborados penteados.
Prolongar / Algumas estatuetas de terracota emblemáticas da cultura Nok. A maioria das estatuetas retratam pessoas ou animais, e as estatuetas humanas são conhecidas por seus elaborados penteados.

Esta é uma descoberta interessante por um punhado de razões. Em primeiro lugar, ensina-nos algo novo sobre a Nok, uma cultura fascinante que compreendemos principalmente através das suas esculturas em terracota. Em segundo lugar, inverte completamente a maneira usual das coisas na arqueologia. Na maioria dos sítios arqueológicos, os únicos vestígios de refeições antigas são geralmente ossos de animais e talvez algumas sementes ou fragmentos de plantas. Outros alimentos além da carne e das plantas são completamente invisíveis nos registros arqueológicos.

“Restos de plantas e animais de sítios arqueológicos geralmente revelam apenas uma pequena porção do que as pessoas pré-históricas comiam”, disse Katharina Neumann, arqueóloga da Universidade Goethe, co-autora do estudo. Para o Nok, os arqueólogos agora têm uma peça do quebra-cabeça que geralmente falta, mas ainda não sabem que tipo de carne comeram.

Sobre o que é toda essa agitação?

O solo no centro da Nigéria é tão ácido que os ossos se dissolvem nele, então os arqueólogos não têm pedaços de caça ou gado abatidos nas antigas despensas de Nok. Para descobrir o que estava no cardápio dos Noks quando eles não estavam ocupados cultivando e inventando trabalhos em metal, Dunne e seus colegas examinaram o interior de potes de cerâmica quebrados de uma dúzia de locais de Noks, procurando traços químicos de refeições anteriores.

Eles usaram uma técnica chamada cromatografia gasosa / espectrometria de massa, que examina a composição química de uma substância ao aquecê-la. O calor separa a substância nos compostos individuais que a constituem, e um espectrômetro de massa identifica cada produto químico com base em sua massa.

Especificamente, a equipe estava procurando por lipídios, moléculas que compõem coisas como gorduras, óleos e ceras. Diferentes espécies e diferentes materiais contêm diferentes tipos de lipídios. Estudos anteriores usaram resíduos de lipídios para identificar vestígios de laticínios antigos ou para descobrir se as pessoas comiam gado ou cabras e ovelhas.

Dunne e seus colegas esperavam encontrar o mesmo tipo de informação: lipídios que revelariam se as pessoas haviam comido gado doméstico ou cervo selvagem, por exemplo. Em vez disso, eles encontraram lipídios que combinavam com os das amostras modernas de cera de abelha. De 458 fragmentos de cerâmica, 66 continham resíduos de lipídios suficientes para funcionar, e 25 deles continham lipídios que combinavam com os encontrados em amostras modernas de cera de abelha.

“Originalmente, começamos a estudar os resíduos químicos em cacos de cerâmica devido à falta de ossos de animais nos locais de Nok, na esperança de encontrar evidências de processamento de carne. Nos potes”, disse Peter Breunig, arqueólogo da Universidade de Goethe. “O fato de que o povo Nok explorou mel 3.500 anos atrás foi totalmente inesperado e é único na pré-história da África Ocidental.”

Combine o passado para obter respostas

Para ser claro, o que é surpreendente é que os arqueólogos encontraram o resíduo de lipídio, não que o povo da Idade do Ferro usasse mel. A arte rupestre do desfiladeiro Didimia na Namíbia e em outras partes do sul da África, que remonta a 40.000 anos atrás, retrata abelhas, favos de mel e coleta de mel. E um pedaço de cera de abelha e resina misturada, usada para cortar uma ponta de osso, acabou em uma camada de 40.000 anos em Border Cave, na África do Sul.

Os caçadores-coletores modernos – e até mesmo fazendeiros rurais em muitas partes do mundo, incluindo a África Ocidental – ainda coletam favos de mel como fonte de alimento. O mel é doce, é claro, mas também é rico em proteínas e energia, especialmente se você comer o favo com as larvas e pupas ainda dentro, como costumam fazer os Efe da Floresta Ituri.

O mel também fermenta em álcool e é um remédio decente para algumas doenças e ferimentos menores. A cera de abelha, a substância do favo de mel, é perfeita para vedar recipientes ou fornecer combustível para velas ou lâmpadas. Se você está pronto para subir em uma árvore e cuidar de abelhas, as colmeias oferecem um recurso muito útil, e não é surpresa que os antigos entenderam isso e entraram em ação. O que é surpreendente é que 3.500 anos depois, traços microscópicos desse alimento básico pegajoso e doce ainda se agarram ao interior de pratos há muito jogados fora.

Os resíduos lipídicos foram absorvidos pela superfície interna dos vasos, sugerindo que foram aquecidos lentamente, armazenados por muito tempo, ou talvez ambos. Isso significa que as pessoas podem ter derretido o favo de mel para separar a cera de abelha do mel e da ninhada (larvas e pupas – dica: se você quer incomodar um apicultor, insista em designar a ninhada como “abelhas bebês”). Um ex-cozinheiro também pode ter incluído o favo de mel em um prato para dar sabor.

Um frasco no estudo de Dunne e seus colegas continha cera de abelha e lipídios de carne. Hoje, o povo Okiek do Quênia usa o mel para preservar sua carne defumada, que pode durar até 3 anos. O Élder Nok pode ter feito algo semelhante. Também é possível que os NOK sejam apicultores. Os apicultores modernos em partes da Nigéria ainda praticam uma abordagem tradicional, usando colmeias de argila no solo ou nas árvores. No entanto, os frascos de estudo parecem muito pequenos para terem sido usados ​​para este propósito.

“O resíduo químico de cera de abelha em cacos abre perspectivas completamente novas para a história da exploração de alimentos e recursos ancestrais”, disse Neumann. Isso provavelmente significará uma investigação mais aprofundada de fragmentos de outros locais da Nok – e de outras culturas na África Subsaariana – para tentar descobrir mais sobre como as pessoas usaram os recursos das abelhas.

Comunicações da natureza, 2021 DOI: 10.1038 / s41467-021-22425-4 (Sobre DOIs).

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