Filhos da equipe de limpeza de Chernobyl não têm mutações excessivas

A natureza está lentamente recuperando uma construção robusta, de concreto e azulejos.
Prolongar / Árvores crescem perto de um antigo hospital em uma cidade abandonada devido ao desastre de Chernobyl.

Chernobyl é amplamente reconhecido como o pior acidente nuclear já registrado, matando diretamente 31 pessoas e causando contaminação generalizada na Eurásia. Estima-se que milhares de pessoas morrerão mais cedo do que deveriam por causa dos cânceres causados ​​por sua exposição.

Agora, equipes internacionais de pesquisadores investigaram o dano genético que é o legado das exposições de Chernobyl. Um grupo analisou as alterações genéticas encontradas em tumores da tireoide que estavam ligados à exposição ao iodo radioativo liberado durante o desastre. E outra equipe examinou os filhos das pessoas afetadas pela limpeza de Chernobyl e descobriu que os danos pareciam ser limitados àqueles expostos, e não transmitidos.

Radiação e DNA

A radiação causa problemas de longo prazo porque pode danificar nosso DNA. A natureza precisa do dano, no entanto, é complicada. A radiação pode danificar as bases individuais do DNA, resultando em pequenas mutações. Mas também pode fazer quebras em ambas as fitas da dupla hélice do DNA (que os biólogos chamam criativamente de “quebras da fita dupla”).

Essas quebras são então tratadas pelo sistema de reparo do DNA da célula, com resultados variados. Em alguns casos, eles provavelmente são reparados corretamente e a célula continua. Em outros, entretanto, erros são cometidos durante o reparo. Geralmente, essas remoções são curtas: algumas bases ao redor do local do dano são cortadas e as duas extremidades da quebra são reconectadas. Em outros, grandes áreas ao redor da quebra são totalmente removidas. E, em alguns casos, o sistema de reparo se torna muito confuso e conecta as partes danificadas a áreas em outras partes do genoma, criando um rearranjo complexo.

A maneira como isso ocorre no corpo humano também é complicada. A exposição de uma fonte externa pode ser relativamente uniforme, mas se um isótopo radioativo for ingerido de alguma forma, ele pode se acumular em um tecido específico. O iodo, por exemplo, é encontrado na tireóide, que o usa para sintetizar um hormônio; o estrôncio é quimicamente semelhante ao cálcio e, portanto, se enrola nos ossos; etc. Diferentes isótopos também produzem diferentes tipos de radiação em diferentes energias, o que pode ser mais ou menos provável de causar tipos específicos de danos ao DNA.

Tudo isso para dizer que não há uma maneira fácil de prever as consequências da exposição a Chernobyl. Temos expectativas baseadas em outros incidentes de exposição à radiação, mas nosso entendimento é limitado.

Verificação de gene

Chernobyl é, entre outras coisas, uma chance de melhorar nosso entendimento. E se diferentes equipes têm acompanhado a saúde das pessoas expostas às suas radiações ou seus isótopos. Um dos dois novos estudos analisa pessoas chamadas “liquidantes”, que foram fundamentais na limpeza inicial, e os residentes da cidade mais próxima, chamada Pripyat. Na época, a maioria dessas pessoas tinha seus níveis de exposição cuidadosamente monitorados, permitindo aos pesquisadores correlacionar quaisquer alterações em seu DNA com sua exposição.

O estudo realizou o sequenciamento do genoma para os expostos e seus filhos, o que permitiu aos pesquisadores detectar o número de novas mutações herdadas dos expostos. Uma série de novas mutações aparecem a cada geração, então a equipe buscou uma taxa maior do que a encontrada em controles nascidos após o evento.

E os pesquisadores não encontraram nada. A pesquisa deles foi sensível o suficiente para que eles pudessem detectar o efeito da idade dos pais no número de novas mutações (os pais idosos passam mais mutações para seus filhos), mas eles não viram nenhum efeito da dose de radiação que seus pais receberam. O tabagismo e o consumo de álcool dos pais também não afetaram o DNA de seus filhos.

Um dos elementos radioativos amplamente distribuídos por Chernobyl era um isótopo radioativo de iodo, que causa altos cânceres de tireoide. Como esperado, várias pessoas expostas aos detritos de Chernobyl desenvolveram esse câncer, e os pesquisadores obtiveram tecido canceroso e saudável a partir dele. Mais uma vez, eles sequenciaram os genomas e analisaram as mutações que ocorreram nesses cânceres.

Salvando

Como as células cancerosas costumam sofrer danos adicionais ao DNA por diversos motivos, todas as amostras apresentaram mutações. Os pesquisadores, portanto, se concentraram em identificar os tipos de mutações que aumentavam com o aumento da exposição. A classe que foi mais notavelmente aumentada pela exposição à radiação foram as pequenas deleções, geralmente causadas pelo reparo de uma quebra de fita dupla no DNA. As quebras de fita dupla que levaram a rearranjos maiores, como a troca de DNA entre os cromossomos, também foram estimuladas pela exposição.

Em alguns casos, essas mutações pareciam estar diretamente ligadas ao dano genético que causou o próprio câncer. Em outros casos, a conexão era difícil de determinar.

No geral, a grande notícia é que, embora a exposição à radiação pareça ter sido suficiente para causar danos significativos ao DNA e câncer, não parece que esse dano seja transmitido às gerações futuras em um ritmo rápido. Portanto, embora Chernobyl tenha deixado um legado terrível, há limites para a extensão em que o legado provavelmente se espalhará.

Science, 2021. DOI: 10.1126 / science.abg2538, 10.1126 / science.abg2365 (About DOIs).

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