Michael Collins, que pilotava o módulo de comando da Apollo 11, morreu

Três astronautas são os homens mais felizes da história.
Prolongar / Neil Armstrong, Michael Collins e Buzz Aldrin Jr. são vistos em quarentena após a missão Apollo 11.

Michael Collins – um astronauta por duas vezes que voou no módulo de comando na missão histórica Apollo 11 que pousou os primeiros humanos na Lua – morreu na quarta-feira após lutar contra o câncer, disse sua família. Ele tinha 90 anos.

“Ele passou seus últimos dias em paz, com sua família ao seu lado”, disse a família em um comunicado. “Mike sempre enfrentou os desafios da vida com graça e humildade, e enfrentou este, seu último desafio, da mesma maneira. Sua falta fará muito.”

Com a morte de Collins, apenas 10 dos 24 humanos que voaram para o espaço profundo permanecem vivos: o colega de Collins na missão Apollo 11, Buzz Aldrin, bem como Bill Anders, Frank Borman, Charlie Duke, Fred Haise, Jim Lovell, Ken Mattingly, Harrison Schmitt, David Scott e Tom Stafford.

“Hoje a nação perdeu um verdadeiro pioneiro e defensor da exploração de longa data, o astronauta Michael Collins. Como piloto do módulo de comando da Apollo 11 – alguns o chamam de “o homem mais solitário da história” – enquanto seus colegas caminhavam na lua pela primeira vez, ele ajudou nossa nação a tomar um marco decisivo ”, disse o administrador interino da NASA Steve Jurczyk. “Esteja seu trabalho nos bastidores ou à vista de todos, seu legado sempre será o de um dos líderes que deram os primeiros passos da América no cosmos.”

Collins nasceu em Roma, Itália, em 31 de outubro de 1930. Filho do oficial do Exército dos EUA James Collins, Michael cresceu no exterior e em vários estados dos EUA. Depois de seu pai e outros parentes, Collins frequentou a Academia Militar dos Estados Unidos em West Point e se formou em 1952. Interessado em voar, Collins ingressou na Força Aérea, onde serviu como piloto, caça e piloto de teste. Ele foi inspirado a se tornar um astronauta após observar o vôo orbital de John Glenn em 1962. Ele foi aceito na terceira classe de astronautas em 1963.

Em seu primeiro vôo espacial, em 1966, Collins serviu como piloto da missão Gemini 10. Esse vôo bem-sucedido de três dias demonstrou a capacidade da espaçonave Gemini de atracar na órbita baixa da Terra com um veículo-alvo. Collins conduziu duas caminhadas espaciais durante a missão. Foi um dos últimos voos do programa Gemini, no qual a NASA provou algumas das técnicas necessárias para pousar humanos na lua.

Meses depois, enquanto a NASA se preparava para a primeira missão Apollo – este vôo carregava uma tripulação de três astronautas comandados por Gus Grissom para a órbita baixa da Terra dentro da nova cápsula – a tragédia aconteceu quando um incêndio matou a tripulação durante um teste de solo. Collins estava em Houston na época e foi encarregado de levar a notícia da morte do piloto Roger Chaffee para sua esposa, Martha Chaffee.

Vários fatores levaram à postagem da tripulação da Apollo 11, mas nas palavras de Deke Slayton, que era chefe do escritório do astronauta durante o programa Apollo, “Muitos fatores, a maioria deles fora do controle de qualquer um, exceto esses três caras [were] No lugar certo, na hora certa. Como piloto do módulo de comando, Collins foi encarregado de voar com a cápsula Apollo ao redor da lua enquanto Neil Armstrong e Buzz Aldrin desciam à superfície no módulo lunar.

Após este voo histórico, Armstrong se tornou o primeiro ser humano a andar na lua. Ele o apoiou com dignidade e silenciosamente se aposentou da vida pública para trabalhar como professor na Universidade de Cincinnati. Ele morreu em 2012 com 92 anos. Aldrin levou uma vida mais pública, lutando contra o alcoolismo, mas emergindo como um herói cultural e um ícone vivo do programa Moon.

Em contraste, Collins seguiu uma carreira de serviço, trabalhando como diretor do National Air and Space Museum, bem como outros cargos. Ele era uma figura sóbria e intelectual após pousar na Lua e foi o poeta da missão, escrevendo talvez a melhor autobiografia de astronauta da era Apollo, Carregando o fogo: as viagens de um astronauta. Para qualquer pessoa interessada em um relato verdadeiro da vida de um astronauta (e em ver dois amigos descendo à lua), este livro é uma leitura essencial.

Collins aposentou-se como astronauta após a missão Apollo 11 e, ao fazê-lo, recusou-se a descer à superfície lunar. De acordo com Slayton, Collins foi sua primeira escolha para servir como comandante da Apollo 17, que se tornaria a missão final para a lua. Isso foi antes mesmo do lançamento da Apollo 11. Collins respondeu agradecendo a Slayton pela oferta, mas disse que se cansou da rotina e, se a Apollo 11 estivesse indo bem, ele planejava se aposentar. Collins finalmente encontrou um descanso merecido e eterno.

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