Quer salvar os recifes de coral de uma ilha? Livre-se de ratos invasores

A superfície austera da ilha de Redonda fica verde novamente.
Prolongar / A superfície austera da ilha de Redonda fica verde novamente.

Centenas de anos atrás, os europeus vagaram pelo globo e “descobriram” novos pedaços de terra – e os ratos os acompanharam como clandestinos. À medida que as tripulações pousavam em muitas ilhas, os ratos pularam e construíram novas casas para si próprios.

Os ratos prosperaram, competiram com, comeram ou caçaram espécies nativas e os frágeis ecossistemas das ilhas sofreram. No entanto, uma nova pesquisa sugere que esses ecossistemas remotos e isolados podem se recuperar de forma relativamente rápida depois que grupos conservacionistas exterminam os ratos, uma prática que está se tornando cada vez mais comum. E as mudanças trazidas pela eliminação dos ratos estão sendo sentidas até mesmo nos ecossistemas offshore.

Ratos prejudicam corais

Os ratos não são comedores exigentes. Eles comerão alegremente frutas, sementes, nozes, insetos e quase tudo que possam digerir. Isso tem um impacto notável nos habitats terrestres das ilhas. Mas de uma forma contundente, mas indireta, os ratos também prejudicam os habitats marinhos.

Aves marinhas, como andorinhas-do-mar, boobies e cagarras tendem a fazer ninhos em ilhas. Normalmente, eles voam para o oceano e pescam pequenos peixes. Quando voltam para casa, eles fazem cocô em grandes quantidades de guano, que é rico em nitrogênio e fósforo. Quando chove, esses compostos vazam da ilha e fornecem nutrientes valiosos para o coral. Esses recifes saudáveis ​​ajudam os peixes a crescer mais rápido; os peixes, por sua vez, consomem as algas, iniciando um processo que permite que o coral se fixe e cresça.

Mas as aves marinhas tendem a evitar ilhas com ratos. Os roedores atacarão seus ovos e filhotes, o que reduzirá o número bruto de pássaros e os desencorajará a nidificar em uma ilha. Um estudo de 2018, liderado por cientistas da Lancaster University, mostrou a relação bizarra entre ratos, aves marinhas e corais. A densidade de aves marinhas era 750 vezes maior nas ilhas livres de ratos, então os recifes da ilha também eram mais saudáveis.

“Eles estão essencialmente dizimando as populações de aves marinhas”, disse a Ars Nick Graham, professor de ecologia marinha da Lancaster University e um dos autores do artigo. “Aves marinhas tendem a evitar nidificar em ilhas onde os ratos estão presentes como resultado.”

No entanto, uma nova pesquisa desta equipe sugere que as aves marinhas retornarão rapidamente às ilhas assim que os ratos forem removidos. Assim que os pássaros voltam a cobrir o solo com seus excrementos, os ecossistemas marinhos das ilhas começam a se recuperar. De acordo com Graham, remover ratos invasores de uma ilha beneficia tanto a terra quanto o mar.

“É realmente uma situação em que todos ganham em termos de conservação”, disse ele.

(Relativamente) recuperação rápida

Para este estudo e o anterior, Graham viajou para o Oceano Índico e forneceu uma atualização sobre o que estava acontecendo em diferentes ilhas do interior. Eles estudaram a abundância de pássaros, peixes e corais e coletaram amostras para análise de isótopos para detectar nutrientes nos sistemas. A equipe observou 20 ilhas remotas na região, algumas das quais nunca tiveram ratos. Outros ainda têm ratos, e um terceiro grupo consiste em ilhas que em um ponto tinham ratos, mas os roedores foram removidos nos últimos 15 a 16 anos.

A equipe comparou as três categorias e descobriu que as ilhas que nunca tiveram ratos – no caso dessas ilhas, os ratos pretos – tiveram o maior número de aves marinhas, seguidas por ilhas nas quais os ratos foram erradicados. A população de aves marinhas aumentou aproximadamente 15 anos após a retirada dos ratos, disse Graham. Além disso, os pesquisadores descobriram que os níveis de nitrogênio aumentaram nas áreas marinhas das ilhas onde os ratos foram sacrificados.

Duas ilhas em particular tiveram um aumento significativo no número de aves marinhas. A Ilha de Tromelin viu seus ratos exterminados em 2005 e, desde então, teve um aumento de oito vezes no número de aves marinhas. Seis espécies de aves marinhas extintas localmente também retornaram. Os ratos foram erradicados na Île du Lys em 2003, resultando em um aumento de dez vezes nas espécies de aves.

Segundo Graham, os peixes dessas áreas marinhas se recuperam um pouco mais lentamente e pode demorar mais para que essas populações atinjam seu estado de saúde antes do rato. Mas, ele observou, os ratos viveram nessas ilhas por várias centenas de anos, alguns desde 1700. “Então, o fato de vermos essas mudanças nos ecossistemas, o fluxo de nutrientes voltando para um. Este curto espaço de tempo é bastante impressionante, bastante surpreendente ”, disse ele.

Melhor biodiversidade

Remover ratos das ilhas não é uma tática nova – o Banco de Dados de Erradicação de Espécies Invasivas da Ilha (DIISE) lista mais de 800 casos em que roedores (não apenas ratos) foram erradicados. É uma estratégia popular e existe há décadas.

O grupo de Conservação da Ilha removeu com sucesso espécies invasoras, incluindo ratos, de 64 ilhas em seus 25 anos de existência, principalmente do Oceano Pacífico e perto da América do Sul e do Norte. De acordo com Coral Wolf, chefe do programa de ciência da conservação da organização, as ilhas representam apenas 5% da massa terrestre mundial, mas abrigam 20% das espécies de plantas, répteis e pássaros do mundo.

As ilhas também são onde ocorre a maioria das extinções – 75 por cento de todas as extinções de pássaros, anfíbios e mamíferos ocorreram nas ilhas. E 86% dessas extinções estão ligadas a espécies invasoras. Como tal, eliminar intrusos, incluindo ratos, torna-se uma ferramenta importante para os conservacionistas, disse Wolf.

No entanto, o que acontece após a erradicação pode ser tão importante quanto a própria erradicação. A Conservação da Ilha monitora regularmente as ilhas de onde está removendo as espécies invasoras para garantir que as pragas não voltem. Como os ratos se reproduzem tão rapidamente, eles podem recolonizar uma ilha rapidamente, o que significa que a vigilância pós-erradicação é um aspecto particularmente importante da estratégia. Da mesma forma, as ilhas devem ter fortes medidas de biossegurança para garantir que ratos e outras espécies invasoras não sejam reintroduzidas. É mais fácil manter os ratos longe das ilhas do que erradicá-los novamente, disse Wolf.

Além disso, Wolf disse que embora o ritmo de erradicação ao longo das décadas tenha se acelerado, os métodos existentes disponíveis para os conservacionistas só são viáveis ​​para 15% das ilhas onde são necessários. Algumas ilhas são muito grandes ou seus ecossistemas são muito complicados, disse ela. Ao mesmo tempo, o tipo de cronograma para a recuperação da ilha estabelecido pelo documento da Universidade de Lancaster é encorajador, disse Wolf.

“Estamos sempre aprendendo coisas novas”, diz ela.

Extinções locais visadas

Em um recente esforço de erradicação, ratos e cabras invasores foram removidos da Ilha Redonda, uma ilha vulcânica com um quilômetro de extensão que faz parte do estado caribenho de Antígua e Barbuda.

Durante anos, entre a Primeira Guerra Mundial e a Segunda Guerra Mundial, a pequena ilha foi explorada em busca de guano para fazer fertilizante e pólvora. Mineiros trouxeram cabras para a ilha para comer, e ratos clandestinos pularam do barco para se estabelecer na ilha. Espécies invasivas atormentaram os ecossistemas da ilha por décadas, até que a ilha se tornou essencialmente uma “rocha estéril”, disse Shanna Challenger, coordenadora do programa de conservação de ilhas offshore do Grupo de Conscientização Ambiental, uma organização local envolvida na erradicação.

De acordo com Sophia Steele, gerente de programa da Fauna and Flora International, que também está envolvida na remoção de espécies invasoras, a ilha é um importante local de nidificação de aves marinhas para a região. É também o lar de algumas espécies de lagartos endêmicos da ilha, como o dragão terrestre de Redonda.

Em 2012, membros da equipe de remoção de ratos e cabras viajaram para Redonda para coletar informações básicas sobre a ilha. De acordo com Ruleo Camacho, um ecologista marinho, os pesquisadores estimaram que havia cerca de 6.000 ratos e 50 cabras no terreno rochoso da ilha. Depois que a equipe formou parcerias e levantou fundos, o esforço de retirada começou para valer em 2016. Os pesquisadores tentaram prender cabras em currais e levá-las de helicóptero às duas grandes ilhas do país. Funcionou para alguns dos animais, mas o resto das cabras foram capturadas manualmente antes do transporte aéreo. Para lidar com os ratos, a equipe espalhou uma isca contendo um rodenticida – que não afetou nenhuma das outras espécies da ilha – e monitorou a ilha para garantir que todos os ratos fossem erradicados.

“A fase de monitoramento é muito intensa e você tem que ter certeza, porque se você não matar todos os ratos, seu projeto realmente fracassou”, disse Steele a Ars.

Em 2018, a ilha estava livre de ratos e já havia começado a se recuperar a partir de 2017. Challenger lembra que antes da erradicação, a ilha vulcânica tinha uma cor esverdeada estranha, mas depois as plantas começaram a se recuperar. A equipa fez um levantamento das plantas e identificou 88 espécies de plantas que regressaram à ilha.

“Essa primeira vermelhidão foi bastante chocante”, disse Challenger.

Além disso, houve um aumento acentuado de espécies de pássaros, incluindo o bananaquit e o caribenho-de-garganta-verde, um pequeno beija-flor. O número de lagartos também aumentou; a população endêmica de lagartos arbóreos da ilha triplicou após a erradicação, e a população de dragões terrestres também se recuperou com eficácia. Steele disse que a diferença era gritante.

“Acho que mudou muito mais rápido do que o esperado”, disse Steele a Ars.

A equipe ainda não estudou os efeitos da erradicação na vida marinha – eles esperam fazê-lo no próximo ano. Redonda também não tem o maior sistema de recifes, embora existam campos de ervas marinhas ao seu redor, Camacho disse. Da mesma forma, Challenger disse que é muito cedo para ver como a mudança afetará as aves marinhas. Mas “o trabalho é muito encorajador”, disse Challenger.

Doug Johnson (@DougcJohnson) é um jornalista freelance canadense. Seus trabalhos foram publicados na National Geographic, Undark e Hakai Magazine, entre outros.


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