Uma simulação de impacto de asteróide está em andamento – e é absolutamente aterrorizante

Projeto artístico do telescópio Flyeye da ESA, atualmente em construção na Itália.

Projeto artístico do telescópio Flyeye da ESA, atualmente em construção na Itália.
Foto: ESTA

Um asteróide fictício está vindo em nossa direção, e um grupo de verdadeiros especialistas está fazendo o possível para lidar com a situação sombria. O exercício de mesa de uma semana, agora em seu terceiro dia, enfoca se nossas tecnologias, sistemas e instituições atuais poderiam lidar com a crise se um asteróide real ameaçasse a Terra em breve.

Durante o desastre nuclear de Fukushima em 2011, caminhões de bombeiros eram desesperadamente necessários na usina. Parecia um pedido simples, exceto por um desenvolvimento bastante alarmante: as estradas foram bloqueadas no caminho para a instalação devido aos enormes danos causados ​​pelo tsunami. Foi um lapso compreensível, mas talvez algo que pudesse ter sido previsto.

Na verdade, os desastres podem ser notoriamente imprevisíveis, mas isso não significa que devemos nos abster de tentar. Daí a importância desses exercícios de mesa. Ao rastrear os movimentos de um desastre, podemos prever como uma situação pode realmente se desdobrar e avaliar as várias respostas a uma emergência real.

Um dos cenários de desastre mais assustadores é o impacto de um asteróide. Tanto quanto podemos julgar, nenhum asteróide conhecido representa uma ameaça significativa para o nosso planeta em qualquer momento no futuro próximo, mas isso pode mudar rapidamente se um asteróide potencialmente perigoso aparecer de repente.

Com essa possibilidade sombria em mente, o Laboratório de Propulsão a Jato da NASA Centro para estudos de objetos próximos à Terra está atualmente executando uma simulação de um cenário de impacto. Durante este evento de cinco dias, os participantes desempenham várias funções, como governo nacional, agência espacial, astrônomo, autoridade de proteção civil e muito mais. O grupo recebe diariamente briefings sobre o desenrolar da situação, exigindo que eles reflitam sobre cada situação e reajam de acordo.

Como a NASA aponta em um Comunicado de imprensa, esta simulação, que inclui parceiros americanos e internacionais, está em andamento para “estudar como observadores de objetos próximos à Terra (NEO), oficiais de agências espaciais, gerentes de emergência, tomadores de decisão e cidadãos podem reagir e trabalhar juntos em uma previsão de impacto real e simular as informações em evolução que se tornam disponíveis se uma ameaça de impacto de asteróide for descoberta. ”

O evento começou na segunda-feira, 26 de abril e acontece por ocasião do Conferência de Defesa Planetária IAA, que é hospedado pelo Escritório das Nações Unidas para Assuntos do Espaço Exterior em cooperação com a ESA. Atualmente é o terceiro dia de cinco, e os detalhes dos exercícios estão disponíveis no CNEOS local na rede Internet. Este é o sétimo exercício desse tipo e ocorre a cada dois anos. Em 2019, planejadores destruiu acidentalmente a cidade de Nova York em uma tentativa de salvar Denver, então sim, pode ficar um pouco intenso.

Antes do início da simulação de mesa, os participantes receberam uma descrição preliminar da ameaça inventada: um asteróide chamado “2021 PDC” foi descoberto em 19 de abril de 2021 por astrônomos no Havaí. O objeto está a 57 milhões de quilômetros de distância e sua maior aproximação com a Terra será em 20 de outubro de 2021, em apenas seis meses. A probabilidade de impacto foi inicialmente estimada em 1 em 2.500, o que é relativamente baixo. É importante ressaltar, no entanto, que esta estimativa foi baseada em apenas dois dias de avistamentos. O tamanho do 2021 PDC não pôde ser discernido, com estimativas variando de 115 pés (35 m) a 2.300 pés (700 m).

A propósito, uma resposta real organizada a um asteróide potencialmente perigoso seria disparada quando a ameaça fosse de 1 em 100. Isso é importante porque o cenário piorou consideravelmente no dia 1 do exercício de mesa, quando os participantes foram informados. colisões foram reavaliadas para 1 em 20, ou 5%. Além disso, o grupo viu mapas da Terra, identificando um possível impacto área que se estendia por dois terços de todo o planeta.

Caro leitor, lembre-se de que está tudo errado. O PDC 2021 não existe, você está seguro e não precisa entrar em pânico. Fresco? Fresco.

Cenário hipotético de impacto do asteróide PDC 2021, dia 2, mostrando a possível faixa de impacto.

Cenário hipotético de impacto do asteróide PDC 2021, dia 2, mostrando a possível faixa de impacto.
Foto: NASA / JPL

Ontem, dia de exercício 2, a Os participantes foram informados de que o asteróide tem 100% de chance de colidir com a Terra em 20 de outubro. O asteróide atingirá algum lugar na Europa ou no Norte da África, mas o tamanho do objeto permanece incerto, tornando as avaliações de danos potenciais difíceis de prever.

De posse desse conhecimento, a equipe começou a pensar em estratégias de mitigação, como interceptar o asteróide para tirá-lo do caminho. ou quebra com armas nucleares. Depois de pensar um pouco, no entanto, a equipe concluiu que, se esse fosse o negócio real, “não seríamos capazes de para lançar qualquer nave espacial em tão pouco tempo com as capacidades atuais. Na verdade, o plano mais viável era o lançamento em 1º de maio, o que não está acontecendo.

Acabou sendo um bom momento para aprender. Em seu relatório do Dia 2, a equipe disse que as capacidades aprimoradas de detecção, como o telescópio espacial NEO Surveyor da NASA, “podem prevenir cenários de alerta curtos”. Até mesmo uma espaçonave de reconhecimento de sobrevôo teria ajudado, já que tal missão poderia “reduzir drasticamente as incertezas enfrentadas pelo planejador de resposta a desastres”.

O cenário de impacto hipotético do asteróide PDC 2021, dia 3, mostrando uma estimativa atualizada da faixa de impacto na Europa.

O cenário de impacto hipotético do asteróide PDC 2021, dia 3, mostrando uma estimativa atualizada da faixa de impacto na Europa.
Foto: NASA / JPL

No terceiro dia – hoje – a equipe recebeu um escopo geográfico mais preciso para o impacto iminente: uma área da Europa central com 800 km de comprimento e 250 km de largura. (Dia 3 assume que dois meses decorrido desde que o asteróide foi detectado pela primeira vez.) Os países ameaçados incluem Alemanha, República Tcheca, Áustria, Eslovênia, e Croácia. Felizmente, a estimativa do tamanho do asteróide foi reduzida para cerca de 140 metros de largura, “reduzindo drasticamente o tamanho do pior caso e as energias de impacto correspondentes do pior caso”, de acordo com o relatório. ‘

Mas isso não significa que o asteróide falso não o fará. infligir sérios danos. Como o relatório de hoje indica, há 21% de chance de que mais de um milhão de pessoas sejam afetadas e 74% de chance de que mais de 100.000 pessoas sejam afetadas. No piorCenário de caso, 6,6 milhões de pessoas seriam afetadas em uma área a 250 km do ponto de impacto. Os principais perigos incluem um explosão aérea, o próprio impacto e “dano térmico”.

Um slide dos relatórios de hoje, mostrando o número máximo de casos da população afetada.

Um slide dos relatórios de hoje, mostrando o número máximo de casos da população afetada.
Foto: NASA / Centro de Pesquisa Ames

Muitas incertezas permanecem quanto à situação, incluindo o tamanho real e as propriedades físicas do asteróide. e o tamanho da área em perigo. Mas dado que nenhuma “opção de mitigação no espaço é possível, as respostas civis de emergência são essenciais”, de acordo com o relatório de hoje. Será interessante conhecer a evolução dos dias 4 e 5, marcados para amanhã e sexta-feira, e como a equipe vai reagir. Estou pessoalmente curioso sobre os esforços de evacuação em massa e como os funcionários do governo planejam chegar lá de maneira ordeira e segura. Certamente um tipo de situação mais fácil de falar do que fazer.

Novamente, tudo isso é hipotético e nada disso é real. Mas este exercício nos lembra que precisamos ficar de olho no céu noturno. Felizmente, estamos desenvolvendo as ferramentas para fazer isso. Além do telescópio NEO Surveyor da NASA, há o segundo telescópio da ESA Telescópio de bancada de teste, denominado TBT2, no Chile, que acaba de entrar em serviço, e ESA Telescópio Flyeye atualmente em construção na Itália.

Também estamos desenvolvendo ferramentas para evitar a ocorrência de um impacto, nomeadamente o Teste de Redirecionamento de Asteróide Duplo da NASA (DART), que se espera se torne a primeira demonstração de verdadeira deflexão de asteróide. O DART será lançado ainda este ano e atingirá o asteróide Dimorphos no final de 2022, o que fará para mudar sua órbita no espaço.

No que diz respeito aos asteróides, podemos ser alvos fáceis, mas com sorte não por muito tempo.

Após: Estávamos errados sobre como um apocalipse asteróide iria descer.

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